Lääkärit olivat lapsesta saakka saarnanneet yhdysvaltalaisnaiselle ylipainosta. Terveellisestä ruokavaliosta ja liikkumisesta huolimatta paino jatkoi nousemistaan. Ammattitaitoinen fysioterapeutti osasi kuitenkin saman tien kertoa rasvan kertymisen ja turvotuksen johtuvan lipödeemasta ja lymfedeemasta.

Pittsburghissa, Pennsylvanian osavaltiossa asuva Cara Cruz, 39, kuvailee olleensa pullukka pikkulapsesta saakka. Hän muistelee, että koulussa hän oli aina luokkansa isokokoisin. Cara ei itse ymmärtänyt asiaa nuorempana ihmetellä, mutta hänen vanhempansa pitivät tilannetta hyvin erikoisena.

Cara nimittäin söi hyvin maltillisesti muihin lapsiin verrattuna. Lisäksi hän liikkui paljon. Siitä huolimatta ylipainoa tuntui tulevan koko ajan lisää.

-Muistan olleeni lääkärin vastaanotolla 12-vuotiaana. Mies tivasi minulta, kuinka paljon syön salaa. Hän ei uskonut, kun vannoin, ettei mitään salasyömistä ollut. Lääkäri luuli jopa äitini olevan juonessa mukana, Cara muistelee.

Hänen ollessaan 17-vuotias mystinen painonnousun syy viimein selvisi sattuman kautta. Cara loukkasi jalkansa ja turvotus ei tuntunut laskevan millään. Hän hakeutui fysioterapeutille, joka ymmärsi saman tien Caran kärsivän sekä lipödeemasta että lymfedeemasta.

Tieto toi helpotuksen, mutta myös katkeruuden

Lymfedeemasta käytetään myös nimitystä lymfaturvotus. Sillä tarkoitetaan jonkin kehonosan turpoamista imusuonijärjestelmän häiriön vuoksi. Imusuonten tehtävänä on palauttaa verisuonista tihkuva neste ja suolistosta imeytyvä rasva verenkiertoon. Yleensä turvotusta esiintyy jaloissa, mutta lymfedeemaa voi ilmetä myös käsissä, kasvoilla sekä vartalon ja sukupuolielinten alueella.

Lipödeema on puolestaan krooninen häiriö elimistön rasva-aineenvaihdunnassa. Se kerää kehoon poikkeuksellista rasvakudosta, jota esiintyy yleensä jaloissa ja käsissä. Käytännössä tämä tarkoittaa sitä, että lipödeemasta kärsivällä voi olla esimerkiksi raajoissa hätkähdyttävän paljon rasvakudosta, vaikka hän olisi keskivartaloltaan hoikka.

Lymfaturvotus voi olla joko synnynnäinen häiriö tai sitten sen laukaisee jokin tekijä myöhemmin elämässä. Syynä voivat olla esimerkiksi syöpä ja sen hoitomuodot, kirurgiset toimenpiteet ja ylipaino.

Lipödeema liittyy puolestaan hormonitoimintaan ja sitä esiintyy yleensä naisilla. Rasva-aineenvaihdunnan häiriö puhkeaa yleensä hormonitoiminnan muutosten yhteydessä. Tällaisia ovat esimerkiksi murrosikä, raskaus ja vaihdevuodet.

Cara otti fysioterapeutilta saamansa tiedon vastaan ristiriitaisin tunnelmin.

-Toisaalta olin helpottunut, että sain viimein tietää, mistä on kysymys. Toisaalta taas lääkäreiden toiminta pisti vihaksi. Minulle oli vain vuosikaudet jankattu laihduttamisesta, eikä kukaan uskonut, etten ollut todellakaan syönyt itseäni siihen kuntoon.

Diagnoosin saaminen kesti 8 vuotta

Caran epätoivoinen taistelu jatkui fysioterapeutin oivalluksesta huolimatta vuosikausia. Hän ei saanut lääkäreitä näkemään ylipainonsa todellista syytä, vaikka hän kertoi ammattilaisen tekemistä havainnoista.

-Muistan eräänkin kerran, kun sain poskiontelon tulehduksen. Lääkäri alkoi jälleen kerran jankkaamaan ylipainostani ja laihduttamisesta. Tuntui, ettei vaivojani otettu vakavasti, koska olen lihava.

Rasvakudoksen ja turvotuksen lisääntyessä Caran nivelkivut ja säryt pahenivat vuosi vuodelta. 25-vuotiaana hän sai viimein virallisen diagnoosin. Se onnistui, kun Cara löysi asiaan perehtyneen lääkärin internetin välityksellä.

Lipödeeman oireita voidaan yrittää lievittää ruokavalion, liikunnan ja erilaisten tukitekstiilien avulla. Lymfedeemaa voidaan edellä mainittujen lisäksi hoitaa lymfaterapialla. Se on kevyttä ja pumppaavaa hierontaa, joka aktivoi imusuoniston toimintaa.

Viime vuoden helmikuussa Cara kuitenkin päätyi turvautumaan kirurgisiin toimenpiteisiin vaikeiden oireidensa vuoksi. Hänelle on sittemmin tehty neljä rasvaimua sekä ihon muovausleikkausta käsien ja jalkojen alueelle. Niiden ansiosta käsivarsien ympärysmitta pieneni 25 senttimetriä. Lisäksi hänelle on tehty vatsanmuotoiluleikkaus, jossa poistettiin rasvaa ja ihoa yhteensä yhdeksän kiloa.

Elämä muuttui täysin

Cara kertoo operointien helpottaneen hänen oloaan huomattavasti. Kivut ovat lieventyneet ja hengittäminen on helpompaa.

-Päätös leikkaushoidosta on muuttanut elämäni täysin. Kärsin esimerkiksi kroonisesta selkäsärystä, mutta nyt olen päässyt siitä kokonaan eroon. Rasvakudoksen poistamisen ansiosta pystyn istumaan ryhdikkäämmin. Käveleminen on puolestaan helpottunut, koska polviani ei särje koko ajan.

Cara aikoo hakeutua lähitulevaisuudessa vielä kolmeen leikkaukseen. Hän on ryhtynyt kertomaan hakemastaan ja saamastaan avusta aktiivisesti Instagramissa. Cara haluaa näin lisätä erityisesti lipödeeman tuntemusta.

-Monet naiset eivät edes tiedä kärsivänsä siitä. Lipödeemaa on monen asteista ja monet yrittävät epätoivoisesti laihduttaa, vaikka rasvan muodostuminen ei johdu epäterveellisestä ruokavaliosta.

Caran mielestä myös lääkäreiden tietämys on häiriöön liittyen hätkähdyttävän huonolla tasolla. Hän kertoo joutuneensa selittelemään päätöstään erikseen ennen jokaista leikkausta. Ikään kuin hän olisi turvautunut kirurgisiin toimenpiteisiin laiskuuttaan.

Caralla on sosiaalisessa mediassa yli 100 000 seuraajaa. Hän kertoo saaneensa lukuisilta naisilta viestejä, joissa häntä kiitellään rohkeasta ulostulosta. Monet ovat hävenneet jalkojaan koko aikuisikänsä ymmärtämättä, mistä on kysymys. Jotkut seuraajista ovat myös rohkaistuneet hakeutumaan kirurgisiin toimenpiteisiin Caran esimerkin myötä.

-Yllättävän moni kärsii tästä häiriöstä. Se ei vain tule ilmi, koska asiasta ei juuri puhuta ja naiset peittelevät vartaloaan häpeän vuoksi. Toivon, että mahdollisimman moni havahtuisi ongelmiensa syyhyn ja hakisi apua. Sitä on tarjolla, mutta täytyy jaksaa sinnikkäästi ottaa yhteyttä oikeisiin tahoihin, Cara ohjeistaa.